2015/12/11

非洲商标权保护概述

作者:Jonty Warner(律师)Zoe Bartlett(实习律师)

引言

随着越来越多的全球企业到不断增长的非洲市场拓展业务,保护企业的品牌变得日益重要。然而,很多品牌所有人发现在非洲获得商标保护非常困难。世界知识产权组织的研究表明,2013年,非洲商标申请总数仅占全世界的2.4%。虽然依然存在严重问题,但是,改革非洲的商标法和程序的努力一直没有中断,并且有理由对此感到乐观。

申请

计划在非洲注册商标的企业应该意识到申请程序经常被长时间拖延。

比如在尼日利亚,由于资源不足,新商标申请的公布经常被拖延12-24个月,而新商标申请的公布是申请程序的一个重要阶段,在该阶段第三方可以对申请提出异议。在2013年共提交了19332份新商标申请,但新注册的商标仅有4369个,这就造成了工作的积压。但是在最近,尼日利亚通过数据库的数字化、更频繁地发布商标公报以及加快注册证发放等措施,正在努力大大改善这一局面。

在冈比亚,续展费应在申请日的14年后支付,但是有些商标申请在提交14年后还没有获得批准。这使申请人不知道是否需要缴纳续展费,尽管他们实际上尚未获得注册。

总体上,很多非洲国家的申请程序通常没有欧洲和其他地区那么灵活。企业必须确保他们遵守所有的期限(比如,对暂时拒绝申请的决定提出答辩的期限),因为可能很难获得延期。此外,当地的注册机关可能不会答复延期申请,使企业常常不清楚具体情况。

某些非洲国家的政治局势也会使商标注册申请的提交遇到不可预见的问题,比如在阿拉伯之春时的情况。2014年,利比亚商标局关闭了几个月,直到利比亚黎明民兵组织控制该地区后才恢复办公。

执法

非洲很少作出侵犯商标权的裁决,使企业难以强制执行他们的商标权。但是,企业依赖未注册的权利会更加困难。因此,对于企业而言,首要的是寻求注册它们的重要品牌。

侵权裁决的稀少意味着在总体上缺少判决先例,因而更难评估任何潜在索赔的效力。此外,在某些案件中,法庭并未提供完整的推理。比如,在维他麦诉曼吉食品案中(2013年),肯尼亚高等法院判定维他麦是驰名商标,但是并未解释该裁判的依据,这使其他不确定他们的商标是否会被执法机关视为驰名商标的企业无法从中获得指引。

泛非洲知识产权组织

目前有两大组织办理集中商标申请,覆盖非洲54个国家中的36个国家。这两个组织分别是非洲知识产权组织(有17个成员国,主要是法语国家)和非洲地区知识产权组织(有19个成员国,主要是英语国家)。未加入这两大组织的国家包括尼日利亚、南非和北非的一些国家。

非洲知识产权组织

非洲知识产权组织的集中申请系统拥有合理和良好的受理能力,对于希望在多个成员国保护商标的企业非常有用。2013年,该组织受理了7743份申请,批准注册了6325个商标。注册人只需向非洲知识产权组织提交一份申请,就可以适用所有成员国,无需明确指定寻求保护的具体国家。

在加入非洲知识产权组织时,每个成员国必须宣布放弃其本国的知识产权法律,以便各国适用相同的法律。这些法律非常详细,与欧盟的商标法律存在某些相似之处,比如,同样采用尼斯商品和服务分类,并且给予驰名商标额外的保护。

非洲知识产权组织最近还正式加入了马德里议定书(该议定书允许品牌所有人只提交一份国际申请,就等同于在多个国家提交了商标注册申请;与单独注册不同的是,在该申请获得批准后,申请人将在多个国家享有权利)。但是,目前对非洲知识产权组织加入该议定书是否有效还存在某些争议,在该问题解决之前,对于品牌所有人而言,谨慎的做法是直接向非洲知识产权组织提交申请,而不是通过马德里议定书指定适用非洲知识产权组织。

非洲地区知识产权组织

非洲地区知识产权组织的集中申请系统尚未获得非洲知识产权组织那样的接受度,对于企业而言,并非保护他们商标的一个特别有效的途径。该组织受理的申请量非常低,在2013年仅受理了593份申请,批准注册了291个商标。原因之一是只有四个成员国(博茨瓦纳、莱索托、利比亚和斯威士兰)允许多类别申请,这意味着在所有其他成员国,必须为每个类别的商品和服务分别提交申请,这将耗费大量的时间和金钱。

班珠尔议定书允许只提交一份申请,就可以适用所有成员国,从而可以节省申请程序的费用。但是,所获得的注册将被视为一个国家权利包,成员国可以在申请日之后的12个月内,通知非洲地区知识产权组织,该商标在该国不受保护。

非洲地区知识产权组织存在的一大问题是该组织成员国的商标法律并不一致,因为所有侵权索赔都必须依照侵权行为发生地国的法律提出,这导致了索赔结果的不确定性和费用的增加。

由于这些问题的存在,企业需要考虑在它们拟将进入的每个国家都提交申请,而不是只通过非洲地区知识产权组织提交一份申请。

泛非洲知识产权组织

为克服通过非洲知识产权组织和非洲地区知识产权组织提交申请所存在的某些问题(尤其是这两个组织总共只涵盖54个国家中的36个),非盟正准备成立泛非洲知识产权组织,以建立一个非洲集中注册系统,涵盖所有签约的非盟成员国,尽管目前尚不清楚哪些国家将会选择加入该组织。

在2012年公布管理条例的最终稿后,泛非洲知识产权组织预计不久即将正式成立(不过具体的成立日期尚未确定),总部定于突尼斯。从理论上讲,能够获得泛非洲的注册对于在多个非洲国家经营的企业来说肯定是好消息。但是,人们对于泛非洲知识产权组织磋商程序的透明度依然存在某些疑问,目前也不清楚泛非洲知识产权组织将如何处理与非洲知识产权组织和非洲地区知识产权组织之间的关系。

结论

非洲的商标注册和执法过去一直存在非常严重的问题,企业在寻求如何最好地保护他们的品牌时必须了解这一点。但是,最近在国家层面发生的一些变化表明他们正在努力克服这些问题和改善目前的状况。

泛非洲知识产权组织的成立还有可能成为一个积极的步骤,但是,这取决于围绕泛非洲知识产权组织实施的问题(尤其是与现有架构之间的关系)是否能得到顺利解决。

编者注:本文同步发表于金杜中国法律博客(Chinalawinsight.com)

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